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Detectan la emisión más energética de rayos gamma conocida en un púlsar

Hasta 60 Gigaelectronvoltios, la emisión más energética de rayos gamma conocida, ha sido detectada en el púlsar (estrella de neutrones que emite breves pulsos de luz) que está situado en el centro de la nebulosa del Cangrejo, informa el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC).
Un astrónomo del Instituto de Física de Altas Energías de Barcelona, Juan Cortina, dijo que se trata de un descubrimiento que supone un gran avance en el conocimiento de uno de los objetos más extraños del Universo, las estrellas de neutrones.

Comentó que en las estrellas de neutrones podría haber excepciones a las leyes de la física y agregó que los científicos buscan los excepcional.

Este descubrimiento, que será publicado en el próximo número de Science, se ha conseguido desde el telescopio de rayos gamma Magic, situado en el Observatorio del Roque de los Muchachos, en la isla canaria de La Palma.

La nebulosa del Cangrejo está a unos 6.000 años luz de la Tierra, en la constelación de Tauro, y es el resto de una explosión de supernova que tuvo lugar en el año 1054.

En el centro de esta nebulosa está el llamado púlsar del Cangrejo, una estrella de neutrones de unos 20 kilómetros de diámetro y poco más de una masa solar, resultado de la explosión de la estrella original.

Su campo magnético es unos 10 billones de veces más intenso que el de la Tierra, explica el Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) en un comunicado.

Esta estrella de neutrones rota 30 veces por segundo y emite breves pulsos de luz a todas las longitudes de onda, desde las de radio y luz visible hasta las de rayos X y gamma.

Juan Cortina indicó que los científicos en el fondo buscan excepciones, cosas que rompen con las leyes de la física, y eso es algo que puede producirse en las estrellas de neutrones, que son objetos celestes muy densos, con un campo magnético muy intenso y con una gravedad muy fuerte.

Ese campo magnético tan intenso y esa fuerza de gravedad tan fuerte hace que las estrellas de neutrones sean objetos únicos, laboratorios de las leyes de la física, explicó Juan Cortina.

Las estrellas de neutrones emiten un haz de radiación, como un faro, y lo interesante, comentó Cortina, es que al detectarlo con el telescopio Magic nos dice dónde se aceleran los rayos gamma y cómo funciona la emisión de pulsos.

Uno de los modelos decía que la emisión de pulsos se producía muy cerca de los polos de la estrella de neutrones, y con este descubrimiento se sabe que se produce a cientos de kilómetros de la estrella, donde acaba su campo magnético.

Añadió Cortina que este descubrimiento explica que los púlsares brillan porque en ellos se producen campos magnéticos muy intensos que generan un campo eléctrico en el que se aceleran las partículas.

De los casi 2.000 púlsares conocidos sólo siete han sido detectados en rayos gamma, y hace aproximadamente una década el experimento espacial EGRET constató la existencia de emisión pulsada hasta energías de unos 5 Gigaelectronvoltios proveniente del púlsar del Cangrejo, es decir, hasta energías unos mil millones de veces mayores que la de la luz visible.

Ahora, con Magic, se ha conseguido por primera vez detectar rayos gamma procedentes de ese púlsar con energías de hasta 60 Gigaelectronvoltios.

En el comunicado del IAC se indica que, a pesar de que han pasado 40 años desde el descubrimiento del primer púlsar, aún es una cuestión abierta el mecanismo responsable de la emisión pulsada en estos objetos.

Por medio del telescopio Magic I también se ha logrado determinar la energía a partir de la cual la emisión del púlsar desaparece de modo abrupto, a unos 20 Gigaelectronvoltios.

Según el IAC, un valor tan alto era inesperado e indica que la emisión gamma ocurre lejos de la superficie de la estrella de neutrones.

Magic, con un espejo de diecisiete metros de diámetro, es el mayor telescopio de rayos gamma del mundo, y su construcción y explotación son fruto de una colaboración internacional en la que participan más de 150 científicos, sobre todo de Alemania, Italia y España.

La colaboración de Magic está en sus últimas fases, completando la instalación un segundo telescopio, el Magic II, desde el que en breve comenzarán las observaciones.

España es uno de los miembros fundadores de Magic y en este proyecto participan el Instituto de Astrofísica de Canarias, la Universidad Complutense de Madrid, la Universidad Autónoma de Barcelona, la Universidad de Barcelona, el Instituto de Física de Altas Energías (IFAE), el Instituto de Ciencias del Espacio (IEEC-CSIC) y el Instituto de Astrofísica de Andalucía (IAA-CSIC).


2008-10-17  Aportado por: Diario Hoy +
 


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